Dona Fifi aos 19 anos.

Apostilas eletrônicas de Dona Fifi
OS RAIOS CÓSMICOS


Quem inventou esse nome "raios cósmicos" foi um americano meio velhaco chamado Robert Millikan. E deu o nome errado pois os "raios cósmicos" não são raios coisa nenhuma, são partículas que chegam à Terra, vindas do espaço exterior.

Na década de 30, quando eu andava pela Europa, os raios cósmicos estavam na moda. Pesquisadores subiam as mais altas montanhas ou se arriscavam em balões para obter bons resultados com o precário equipamento de que dispunham. Eu mesma fui convidada a participar de uma dessas empreitadas mas declinei do convite com medo, não do balão, mas do balonista.

Hoje se sabe que os raios cósmicos são formados, principalmente, de prótons (núcleos do hidrogênio) e partículas alfa (núcleos do hélio). Não é coincidência que esses sejam os dois elementos mais abundantes no universo.

NOTA do EDITOR: Ver ORIGEM DOS ELEMENTOS

Entrando na nossa atmosfera, essas partículas se chocam violentamente com os núcleos dos átomos do ar e dão origem a uma profusão de outras partículas, os estilhaços da colisão, que podem chegar ao solo. A cada segundo, um número enorme dessas partículas secundárias passa por nosso corpo sem que a gente sinta nada. Há quem diga que, em raríssimas ocasiões, uma delas pode modificar o código genético de algum animal ou planta, provocando uma mutação. Depois, Darwin e a seleção natural se encarregam do resto. Somos todos mutantes.

Nestas apostilas vou contar como, em meados do século 20, pioneiros no estudo dos raios cósmicos deram o pontapé inicial na chamada "física de partículas". Muitas partículas foram descobertas com a observação dos raios cósmicos até que surgiram os aceleradores e esse tipo de pesquisa declinou. Mas, hoje, como veremos, os raios cósmicos estão voltando ao cenário da pesquisa de ponta. Vamos lá.


1 - A descoberta dos raios cósmicos.

2 - Os primeiros detetores de radiação cósmica.

3 - A descoberta de novas partículas.

4 - Os "chuveiros" de partículas.

5 - Lattes e o méson-pi.

6 - O mistério dos raios cósmicos de altas energias.